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Supernova : le dernier éclat de l’étoile disparue

Marco Zito, physicien à l’Institut de Recherche sur les lois Fondamentales de l’Univers (IRFU) du CEA, a un vrai talent de conteur quand il décrit les phénomènes astronomiques. Après « Le tourbillon des particules », il nous invite à comprendre un événement spectaculaire qui survient lorsqu’une étoile massive s’effondre : «une supernova». Tout d’abord l’auteur est parti à une chasse dans le passé révélant que dans des temps anciens des observateurs chinois ont observé des étoiles « très brillantes » et ont réalisé un formidable catalogue sur 2000 ans ! Un schéma donne la liste des observations de supernovas dont celle de 1054 qui a donné lieu à la nébuleuse du Crabe. L’observation d’une de ces étoiles par Tycho Brahé et Kepler a favorisé l’adoption du nouveau système copernicien. Au fil des chapitres est retracé « Le voyage de la matière qui, lors d’un long processus, se fait d’abord « Big Bang » , puis nuage, puis étoile, crée les atomes les plus lourds, explose puis se condense en planètes, s’agrège et se reproduit dans des formes vivantes ». Ce livre est aussi une histoire de l’astronomie en mettant en valeur des astronomes moins connus comme Friedrich Bessel, Zwicki, Koshiba… Il éclaire de nombreux pans de notre histoire et montre que seulement aujourd’hui les scientifiques, grâce à la physique quantique, arrivent à les comprendre.

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